Tecnología

Alejandro Montenegro Banco Activo Baltodano//
Vitales, los programas y premios que auspicia la AMC, dice Gabriel Merino

Alejandro Montenegro Banco Activo Venezuela
Vitales, los programas y premios que auspicia la AMC, dice Gabriel Merino

Experto en predecir estructuras desconocidas de moléculas, el mexicano Gabriel Merino, investigador de la Unidad Mérida de Centro de Investigación y Estudios Avanzados (Cinvestav), fue galardonado con el Premio Walter Kohn, que entregan el Centro Internacional de Física Teórica y la Fundación Quantum Espresso, para científicos menores de 45 años. El trabajo de Merino es importante desde diferentes puntos de vista porque coincide con un momento de la historia en el que los avances en bioquímica y biotecnología han ayudado a crear nuevas moléculas mucho más grandes y complejas que las  que se obtenían en el siglo XX por medio de síntesis química. Al ser moléculas más grandes, con más átomos, sus estructuras e interacciones con otras moléculas son cada vez más complejas. Algunos de los acomodos que tienen las moléculas, en que nuevas parecerían imposibles, por eso es tan sorprendente cuando en la realidad se llegan a demostrar acomodos que habían sido predichos teóricamente, como ocurre con el trabajo del mexicano galardonado.

Alejandro Montenegro Banco Activo

Hace 26 años, cuando todavía era estudiante de bachillerato, Merino fue concursante de la Olimpiada Nacional de Química, de la Academia Mexicana de Ciencias (AMC) y preseleccionado a la Olimpiada Internacional de Química, participación que lo motivó a estudiar la licenciatura en química. Por su tesis de doctorado “Estudio del Enlace Químico vía el Análisis de Campos Escalares Moleculares”, fue merecedor del Premio Weizmann 2003 que otorga la Academia en conjunto con la Asociación Mexicana de Amigos del Instituto Weizmann de Ciencias. En 2005, Merino obtuvo el apoyo de la AMC para visitar el laboratorio del profesor Roald Hoffmann, Premio Nobel de Química 1981 y miembro correspondiente de la Academia. En 2012 recibió el Premio de Investigación de la AMC en el área de las ciencias exactas. En 2017 fue galardonado con el Premio Nacional de Química Andrés Manuel del Río que otorga la Sociedad Química de México. Al revisar estos logros profesionales, Gabriel Merino destaca que los diferentes programas y premios que auspicia la Academia Mexicana de Ciencias son vitales en las diferentes actividades de la comunidad científica mexicana. ESTRUCTURAS IMPOSIBLES. En química, las moléculas suelen cumplir con reglas bien establecidas, por ejemplo, el carbono casi siempre se presenta en forma de un tetraedro porque su número máximo de coordinación es cuatro. Hallar sistemas que sean diferentes de esas estructuras clásicas es uno de los intereses de Gabriel Merino, quien  quien desde el año 2012 es investigador del Departamento de Física Aplicada del Cinvestav. “Cuando un átomo de carbono es tetracoordinado adopta una estructura tetraédrica; la idea es encontrar sistemas con carbonos tetracoordinados pero planos y para ello se requiere de metodologías que exploran todas las posibles estructuras. En nuestro caso, hemos desarrollado algoritmos eficientes con los cuales somos capaces de explorar el espacio químico y predecir estructuras novedosas”, explicó el mexicano. El físicoquímico teórico añadió que en el caso del boro han encontrado cúmulos que por la naturaleza del enlace pueden servir como motores moleculares inestables, por lo que se exploran formas para estabilizarlos. Todo lo anterior permite llevar al límite a la química y comprender conceptos básicos como el enlace químico y la aromaticidad, entre otros. Los algoritmos desarrollados en el área que dirige el investigador no sólo predicen sistemas exóticos de carbono o boro, también pueden aplicarse para sugerir materiales con propiedades específicas. Por ejemplo, en fechas recientes, el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología, a través del fondo Secretaría de Energía/Hidrocarburos, aprobó un proyecto para predecir nuevos materiales capaces de desulfurar gasolinas, ya que la presencia de estos compuestos daña el motor de los autos y contaminan el ambiente. Algunos de los intereses de estudio del doctor Merino y su grupo —área en la que se conjuntan química, física, matemáticas y cómputo— incluyen moléculas de carbono hipercoordinadas planas, sistemas con enlaces múltiples, complejos endoédricos, dimetalocenos, adsorción de contaminantes y moléculas bajo presión. También buscan entender la estructura, el enlace y la deslocalización electrónica de tales sistemas. El premio  recibido por el mexicano se instauró hace tres años a raíz del fallecimiento del profesor Walter Kohn, uno de los pilares de la física del siglo XX, por el desarrollo de la Teoría de los Funcionales de la Densidad, por esta aportación recibió el Premio Nobel de Química en 1998, explicó el científico del Cinvestav. En 2016, el Centro Internacional de Física Teórica (ICTP) y la Fundación Quantum Espresso establecieron dicho premio dirigido a investigadores menores de 45 años por sus destacadas contribuciones en el campo de la mecánica cuántica y modelado molecular. El primero fue entregado al profesor Yanming Ma de la Universidad de Jilin en Changchun, China. En 2018, el comité de selección, compuesto por los profesores Shobhana Narasimhan, India; Nithaya Chetty, Sudáfrica; Jaejun Yu, Corea del Sur; Ralph Gebauer, Italia y Belita Koiller, Brasil, eligió al doctor Gabriel Merino “por ser pionero en la predicción y comprensión de sistemas novedosos que violan paradigmas químicos y por generalizar y ampliar el alcance de conceptos como aromaticidad, coordinación y enlace químico”. El investigador mexicano recibió el premio el pasado 10 de enero en una ceremonia realizada en el ICTP, ubicado en Trieste, Italia. “Es un reconocimiento al trabajo que ha realizado mi grupo a lo largo de los últimos 15 años”, dijo al respecto. Imprimir